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Hace dos años, Booker T. Jones fue a South by Southwest y terminó tocando con su antigua banda y conectándose con una nueva. Después de tocar en un showcase con MGs, la banda de la casa de Stax Records que respaldaba a Otis Redding, Sam & Dave y otros, y se hizo famosa por temas instrumentales como Green Onions, Booker conoció a un miembro del grupo que lo respaldaría en su primer álbum en solitario en casi dos décadas.

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La banda que encontró es una que pocos asociarían con la música soul: los Drive-By Truckers.

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Sabía que quería esa actitud antes de encontrar la banda, dice Booker, de 64 años, mientras toma una copa de vino tinto en un bar en el East Village de Manhattan. Este álbum tiene mucho que ver con la actitud. Los MG nunca fueron una banda directa, los MG son una banda de ritmo. Pero esto está en tu cara, este sonido crudo y arenoso que es demasiado fuerte.

Este es Potato Hole, el nuevo álbum de Bookers, que Anti- lanzará el 21 de abril. Es tan crudo como dice Booker, gracias a las capas de guitarra de los Truckers y Neil Young, que toca en nueve pistas. La canción principal tiene cinco guitarristas, tres Truckers, Young y Booker, que escribe en la guitarra a pesar de que es famoso por tocar el órgano.

Al igual que los álbumes clásicos de Booker T. & the MG, Potato Hole consiste completamente en instrumentales, que tienen melodías y ritmos funk para equilibrar su valor. Y al igual que esos clásicos, Potato Hole también incluye versiones instrumentales de canciones pop de Tom Waits Get Behind the Mule y una versión casera de OutKasts Hey Ya!

Booker no ha lanzado un álbum desde Thats the Way It Should Be, su reunión de 1994 con los MG. Pero nunca dejó de actuar como músico de respaldo para cantantes como Young, como solista con su propio grupo y como miembro de los MG, que han servido como la banda de la casa para conciertos de alto perfil como las inducciones al Salón de la Fama del Rock and Roll. Y nunca dejó de escribir, al menos no mentalmente.

Booker llegó a Anti- a través de su gerente Dave Bartlett, presidente de 525 Worldwide, que también administra Mavis Staples. Mientras Staples se preparaba para lanzar su álbum de regreso de 2007 en Anti-, que ha llevado a varios artistas tradicionales al éxito comercial y de crítica, Bartlett presentó a Booker al Anti-president Andy Kaulkin.

Piensan en cómo van a comercializar sus discos desde el principio, dice Bartlett. No se trata solo de tomar un disco y enviarlo a la radio, sino que realmente intentan contar una historia sobre un álbum.

Booker dice que Kaulkin le preguntó qué tipo de álbum quería hacer y luego le envió nuevos CD que pensó que podrían inspirarlo. En 2007, Kaulkin llevó a Booker a Coachella, donde pasaron un par de días paseando, escuchando bandas y hablando de música.

No necesita que alguien que sea lo suficientemente joven como para ser su hijo le diga lo genial que es un disco, dice Kaulkin, pero tal vez pudo ver las posibilidades.

Booker dice que todos estos aportes externos lo ayudaron a hacer el álbum que tenía en la cabeza. Simplemente lo hizo más accesible, dice. Si no crees que puedes sacarlo, no creo que vayas a empezarlo. Me sentí libre y abierto, así que cuando entré al estudio, escribí lo que quería escribir.

Anti- planea centrar sus esfuerzos de promoción en los medios, especialmente en revistas y periódicos, la misma estrategia que ha utilizado para dar a conocer los álbumes de regreso de Porter Waggoner, Merle Haggard y Staples, cuyo álbum de 2007 Anti- Well Never Turn Back vendió 55.000 copias, según Nielsen Sound Scan. El sello también intentará presentar a Booker a una nueva generación de oyentes cuando actúe con los Truckers en tres de los principales conciertos de este verano: Coachella, Bonnaroo y el New Orleans Jazz & Heritage Festival.

Después de esos tres conciertos, Booker dice que pasará gran parte del verano de gira con su propia banda. Estoy tratando de contenerme de un segundo álbum en este momento, bromea.

Me encanta el álbum, me encanta el sonido, dice Booker, menos por ego que por entusiasmo. Es como el rock and roll, pero es como tener una sinfonía. Tener 64 años y llegar a ese lugar en mi vida, es como llegar a una nueva orilla.

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